Singapore là một nơi hòa quyện rất nhiều nền văn hóa độc đáo khác nhau. Không cần đi đâu xa, chỉ dạo bước qua Khu phố Katong/Joo Chiat nổi tiếng ở "đảo quốc Sư Tử", du khách sẽ phải ngạc nhiên về sự đa dạng, phong phú của những nét văn hóa vô cùng đặc sắc. Quá nhiều thứ để ngắm nhìn, để tìm hiểu và để nhớ khi một lần đặt chân đến nơi đây.

Khu Katong/Joo Chiat - một góc quyến rũ ở phía Đông Singapore, được vinh danh là "khu phố Di sản" đầu tiên tại "đảo quốc Sư Tử", đồng thời nằm trong danh sách 49 khu phố tuyệt vời nhất trên khắp thế giới.

Khu phố này được đặt theo tên của Chew Joo Chiat, một địa chủ Trung Hoa giàu có vào đầu thế kỷ 20. Bản sắc của khu vực này được định hình chủ yếu bởi lối kiến trúc tiền chiến đặc sắc - các căn shophouse (nhà ở kiêm cửa hàng) cao hai tầng với màu sắc rực rỡ, và các dãy nhà san sát cùng kiểu.

Shophouse là một nét đẹp kiến trúc tiêu biểu của người dân Singapore, được xây dựng giữa những năm 1840 đến những năm 1960. Các Shophouses sẽ thể hiện sự ảnh hưởng của các phong cách kiến trúc khác nhau, tùy vào thời điểm xây dựng của từng ngôi nhà.

Theo truyền thống, một Shophouse có ít nhất 2 tầng, và là những ngôi nhà bậc thang nhỏ, được xây dựng trong khối tiếp giáp với tường chung, với lối đi bộ dài hơn 1,5m ngay trước mái hiên. Tầng dưới phục vụ mục đích giao thương và tầng trên sử dụng vào mục đích sinh hoạt cá nhân.

Một ngôi nhà shophouse thường có mặt tiền hẹp, với một lối đi có mái che ở phía trước dành cho người đi bộ (còn gọi là five-foot way). Những ngôi nhà này còn có khoảng sân nhỏ trong nhà, cầu thang mở và giếng trời để ánh sáng và không khí vào được bên trong, nếu không thì trong nhà sẽ rất tối và hẹp.

Shophouse tại Singapore bao gồm cách tiếp cận tối giản trong Phong cách Early Style với rất ít hoặc không có yếu tố trang trí, hay sự thanh nhã, giản dị của Phong cách Second Transitional Style, và nét hiện đại tinh giản của phong cách Art Deco, bỏ qua các chi tiết trang trí và gạch ốp rườm rà, thay vào đó là các cột và mái vòm chỉn chu.

Có lẽ Phong cách Late Style sẽ khiến người ta phải chú ý nhất, do cách sử dụng màu sắc táo bạo và gạch ốp tường lạ mắt, cũng như sự phối hợp phóng khoáng các yếu tố Trung Hoa, Mã Lai và Châu Âu

Hãy mường tượng hình ảnh những trụ gạch bằng sứ và cửa thông gió hình cánh dơi đặt bên cạnh các chi tiết chạm trổ gỗ kiểu Mã Lai, cửa sổ kiểu Pháp, màn che kiểu Bồ Đào Nha và trụ bổ tường theo thức cột Corinth.

Nổi bật trong các căn shophouse là ngôi nhà cổ Katong Antique House. Ngôi nhà kiêm cửa hàng hai tầng được bảo tồn rất tốt này đã được phục chế cẩn thận bởi chính chủ nhà, chuyên gia lịch sử và văn hóa Peranakan - Peter Wee. Nơi đây sẽ đưa du khách lội ngược dòng quá khứ để trở về một giai đoạn đã bị lãng quên từ lâu. Hãy nghĩ về "babas" và "bibiks" – những người đàn ông và phụ nữ Peranakan - trong những chiếc áo "batik" tiện dụng và chiếc "sarong kebaya" thanh lịch (bộ áo kiểu và váy truyền thống).

Kể từ khi được thừa kế ngôi nhà trống trải này từ ông ngoại mình vào những năm 1970, ông Wee đã bỏ vào đó rất nhiều đồ nội thất truyền thống Peranakan, các món đồ cổ và gia truyền từ bát đĩa sành sứ cho đến trang phục.

Bước lên tầng trên cùng là một phòng trưng bày nhỏ, du khách có thể ngắm nhìn "kasut manek", hay những chiếc hài đính cườm được đan kết rất khéo, cũng như trang phục cưới.

Nếu ghé thăm nơi đây, du khách sẽ được thỏa thích lắng nghe những câu chuyện thú vị về di sản và văn hóa Nonya tại Nhà cổ Katong Antique House. Du khách muốn biết thêm nhiều thứ thì đừng ngại hỏi ông chủ về những câu chuyện nhiều năm về trước. Là thế hệ Baba Peranakan thứ tư, đồng thời cũng là chủ tịch của Hiệp hội Người Peranakan (Peranakan Association), ông sẽ vui vẻ chiều lòng khách với những câu chuyện đầy màu sắc về di sản và văn hóa của Nonya.

Khi đi dạo, ngắm nghía từng căn Shophouse độc đáo khác, du khách hãy nhớ ghé cửa hàng di sản Peranakan Rumah Bebe từ năm 1928. Nơi đây được xem như một bảo tàng gia đình với nhiều cổ vật quý hiếm, tác phẩm nghệ thuật thủ công, trang sức được trưng bày để truyền cảm hứng, giáo dục cũng như tạo sự thú vị cho khách tham quan ở mọi lứa tuổi.

Và du khách còn có thể dừng chân tại cửa hàng Rumah Kim Choo nếu du khách muốn hiểu thêm về văn hóa Peranakan - chuyên về thời trang và trang sức mang đậm nét văn hóa Singapore của Kim Choo Kueh Chang - người tạo ra thương hiệu ẩm thực nổi tiếng với món bak chang (bánh ú nếp) làm theo công thức được lưu truyền từ 76 năm về trước.

Rumah Kim Choo trưng bày các kỷ vật, các món đồ sưu tầm mang văn hóa Peranakan, du khách có thể mang về một vài món quà lưu niệm chỉ có tại Singapore như trang phục truyền thống Nyonya Kebaya. Ngoài ra, cửa hàng còn bày bán các món bánh nổi tiếng như: bánh truyền thống Nyonya Kueh 9 tầng trứ danh.

Ngoài ra, không thể không kể đến quán Baba Chews, thiên đường món mặn Peranakan truyền thống như: Laksa (bún nước dừa cay), Popiah (bò bía), bánh mì nướng Kaya,…

Khu Katong/Joo Chiat không chỉ khiến du khách mê mẩn bởi những dãy phố đầy màu sắc với kiến trúc cổ điển, mà còn bởi không gian văn hóa mang tinh thần "Kampung" (tạm dịch: Tinh thần đoàn kết, giúp đỡ lẫn nhau trong ngôi làng) vô cùng thú vị. Tại Katong/Joo Chiat, tinh thần Kampung được thể hiện qua sự gắn kết giữa các shophouse dù lớn hay nhỏ, dù mới hay cũ. Đừng quá ngạc nhiên khi tìm thấy một quán kem "chất chơi" lại nằm cạnh một cửa hàng gaming và một tiệm đồ thủ công Peranakan, bởi tất cả đều giúp đỡ, ủng hộ và cùng nhau phát triển.

Đặc biệt, nếu du khách muốn muốn trốn khói bụi thị thành ngột ngạt, One Kind House chính là một địa điểm lý tưởng. Là trang trại organic xanh mát được điều hành bởi một gia đình, On Kind House cũng là một địa điểm dạy nấu ăn, tổ chức các workshop khác nhau về sinh thái.

Những hoạt động tại One Kind House được điều hành bởi Mummy Soh, một người phụ nữ 76 tuổi yêu thích việc xây dựng, kết nối các thành viên trong cộng đồng và kiến tạo tương lai dựa trên các giá trị lịch sử và trân trọng mẹ thiên nhiên.

Khu phố Katong/Joo Chiat thực sự là một điểm đến không chỉ sở hữu vẻ ngoài ấn tượng mà ẩn sâu bên trong là những giá trị văn hóa, lịch sử thú vị, xứng đáng là điểm đến mà bất kỳ du khách nào cũng không thể bỏ qua khi du lịch Singapore.